La capsaicina, el químico que produce varios chiles (chile se refiere a la pimienta, chile se refiere a la salsa) “caliente” es una causa común de quemaduras en los dedos y los ojos. Este químico de ají tiene un efecto peculiar en el sistema nervioso. Activa algunas de las fibras nerviosas que envían señales de dolor a su cerebro, pero no a todas. La capsaicina no tiene ningún efecto en las fibras nerviosas “mecano-sensibles”, el tipo de nervios que enviarían un mensaje de dolor a su cerebro, si se golpea el pulgar con un martillo.

Quemaduras de capsaicina y qué hacer con ellos

Por otro lado, como sabe cualquiera que haya manipulado pimientos con manos desnudas, la capsaicina tiene un efecto muy fuerte sobre las fibras nerviosas “hiperalgésicas” que amplifican las señales de dolor para advertir al cerebro que tiene encontrado un químico tóxico.

Es esta extraña cualidad de la capsaicina lo que la hace tan popular. Cuando comes una salsa de chile en llamas, tu sistema nervioso es temporalmente menos sensible al calor y la humedad en el aire que te rodea. La capsaicina baja el “termostato” para que el cuerpo produzca menos calor, lo que facilita el tratamiento del calor. Esa es una de las razones por las cuales el chile y las salsas de chile son tan populares en climas cálidos. La capsaicina también puede anular las señales de dolor de las lesiones musculares. Es por eso que está incluido en los dolores de espalda y los linimentos musculares. Sientes un poco de dolor por calor en lugar de sentir mucho dolor muscular cuando le pones cantidades medidas en la piel.

La capsaicina también es antibacteriana. Contrarresta algunos de los patógenos comunes, como E. coli, que estropean los alimentos. Mata a algunas de las especies de bacterias que causan la sepsis potencialmente fatal. Esta es otra razón por la cual los pimientos chile son tan populares en algunas partes del mundo que recientemente comenzaron a usar refrigeradores.

¿Pero qué pasa si solo quieres evitar que los chiles te quemen los dedos? Aquí hay algunas sugerencias:

  • Use guantes desechables de látex (suponiendo que no sea alérgico al látex). Deséchelos volteándolos hacia adentro y tirándolos cuidadosamente a la basura, manipulándolos por la abertura en la muñeca.
  • Si no usa guantes mientras pela, corta en dados, corta o pica los chiles, al menos asegúrese de no frotarse los ojos o limpiarse la nariz con jugo de pimienta en los dedos.
  • Si tiene jugo de pimienta en los dedos, frótelos con aceite de oliva, mantequilla, margarina o aceite vegetal por un minuto para disolver la capsaicina (que se disuelve mejor en grasa que en agua), y luego lávelos con agua y jabón. Necesita el jabón para disolver la grasa y llevarse la capsaicina.
  • Si esto no alivia el dolor ardiente que produce el pimiento, sumerja las puntas de los dedos en un plato pequeño de leche entera. Es la grasa de la leche la que capsaicina sale de debajo de las uñas para detener la quemadura. No querrás sumergir toda tu mano en la mezcla porque eso podría extender la capsaicina aún más.

No todos los pimientos tienen la misma probabilidad de quemarse las manos.

  • Algunos pimientos, como el pimiento dragón de Komodo, el pimiento fantasma (bhut jolokia), el pimiento trébol de Trinidad y el segador de Carolina contienen suficiente capsaicina como para llevarlo al hospital si manipula el pimiento picado y se frota los ojos o la nariz.
  • Otros pimientos son intensamente, no peligrosamente, calientes. Estos incluyen el capote escocés, el habanero, el chile de ojo de pájaro y los pimientos picantes. Estos pueden causar quemaduras que duelen durante varias horas, pero no lo pondrán en el hospital.
  • Los pimientos Malagueta, chiltepín y piri piri queman menos intensamente.
  • Otros pimientos generalmente no causan problemas a menos que un pimiento individual esté inusualmente caliente. Estos incluyen pimientos serranos, pimientos jalapeños, pimientos de cera y pimientos poblano.
  • Los pimientos banana, los pimientos de cera y los pimientos contienen menos de 1/1000 del calor de los pimientos más ricos en capsaicina.
  • Los pimientos no contienen capsaicina en absoluto.

Cuanto más alto esté el pimiento en la lista, más cuidado deberá tener al manipularlo.

Tamara Villos Lada, estudió y trabajó como Coder Médico en un importante hospital de Inglaterra durante 12 años. Ella estudió a través de la Asociación de Gestión de Información de Salud de Australia, y alcanzó certificación internacional. Su pasión tiene algo que ver con la medicina y la cirugía, incluyendo enfermedades raras y trastornos genéticos, y ella también es una madre soltera de un niño con autismo y trastorno del humor.