Una unidad de estimulación nerviosa eléctrica transcutánea (TENS) es un dispositivo que funciona con baterías, y que algunas personas usan para tratar el dolor.
Las unidades TENS funcionan mediante la entrega de pequeños impulsos eléctricos a través de electrodos que tienen almohadillas adhesivas para unirlos a la piel de una persona.

Estos impulsos eléctricos inundan el sistema nervioso, reduciendo su capacidad para transmitir señales de dolor a la médula espinal y al cerebro.

Los mismos impulsos eléctricos también estimulan al cuerpo a producir analgésicos naturales llamados endorfinas.

En este artículo, obtenga más información sobre los usos de una máquina TENS y la investigación sobre su efectividad.

Usos

Las unidades de TENS pueden ayudar a tratar y controlar el dolor

Las unidades de TENS pueden ayudar a tratar los siguientes síntomas:

  • dolor menstrual
  • el dolor del parto
  • dolor postoperatorio
  • dolor en las articulaciones
  • dolor de cuello y espalda

También pueden aliviar el dolor que resulta de las siguientes condiciones:

Una unidad de TENS tiene controles que permiten a las personas administrar un nivel apropiado de alivio del dolor. Las personas pueden lograr esto alterando los siguientes aspectos de la corriente eléctrica:

  • Intensidad: un dial permite al usuario ajustar la intensidad de la estimulación eléctrica.
  • Frecuencia: La frecuencia se refiere al número de pulsos eléctricos por segundo. Los pulsos de alta frecuencia (HF) varían de 80 a 120 ciclos por segundo y pueden ayudar a controlar el dolor agudo. Los pulsos de baja frecuencia (LF) varían de 1 a 20 ciclos por segundo y son adecuados para el tratamiento del dolor crónico.
  • Duración: La duración es el número de microsegundos durante los cuales la corriente ingresa a la piel en cada pulso.

Beneficios

TENS es un método no invasivo para aliviar el dolor. Las personas que experimentan alivio del dolor con TENS pueden reducir su ingesta de medicamentos para el dolor, algunos de los cuales pueden ser adictivos o causar efectos secundarios adversos.

Las unidades TENS también son convenientes porque son pequeñas, portátiles y relativamente discretas. Las personas pueden llevar una unidad de TENS en su bolsillo o sujetarla en un cinturón para asegurar que tengan acceso inmediato al alivio del dolor durante todo el día.

Posibles efectos secundarios

Es seguro para la mayoría de las personas usar una unidad TENS, y generalmente no experimentarán ningún efecto secundario.

Sin embargo, los impulsos eléctricos que produce una unidad TENS pueden causar una sensación de zumbido, hormigueo o picazón, que algunas personas pueden encontrar incómodas.

Algunas personas pueden ser alérgicas a las almohadillas adhesivas. Cualquier persona que experimente enrojecimiento e irritación de la piel puede cambiar a usar hipoalergénicos.

Es vital nunca colocar los electrodos en la parte frontal del cuello o en los ojos. Colocar electrodos en el cuello puede disminuir la presión arterial y causar espasmos. En los ojos, los electrodos pueden aumentar la presión dentro del ojo y posiblemente causar una lesión.

Cuándo evitar las decenas

Aunque es seguro para la mayoría de las personas, los expertos recomiendan que algunos grupos de personas eviten el tratamiento con TENS a menos que un médico recomiende su uso.

Esta recomendación se aplica a las siguientes personas:

  • Mujeres embarazadas: las mujeres embarazadas deben evitar el uso de TENS en las regiones abdominal y pélvica.
  • Personas con epilepsia: aplicar electrodos a la cabeza o al cuello de personas con epilepsia puede provocar convulsiones.
  • Personas con problemas cardíacos.
  • Personas con marcapasos u otro tipo de implante eléctrico o metálico.

¿Funciona?

Debido a la falta de estudios clínicos y de investigación de alta calidad, los investigadores aún no han determinado si TENS es un tratamiento confiable para el alivio del dolor.

Un estudio encontró que el tratamiento con TENS proporcionaba un alivio temporal del dolor para las personas con fibromialgia mientras la máquina estaba en uso.

Si bien hay una falta de evidencia clínica sólida para su efectividad, TENS es una opción de alivio del dolor de bajo riesgo para muchas personas.

Varios factores pueden influir en la efectividad de TENS:

Tolerancia

La investigación muestra que las personas que usan una unidad TENS diariamente con la misma frecuencia e intensidad pueden desarrollar una tolerancia al tratamiento.

Una persona que desarrolla tolerancia ya no sentirá el mismo nivel de alivio del dolor que la primera vez que usó la unidad.

Para evitar que esto ocurra, las personas pueden alternar entre LF y HF TENS dentro de cada sesión de tratamiento.

Alternativamente, pueden aumentar gradualmente la intensidad o la duración de la TENS diariamente.

Intensidad de estimulación

El rango de intensidades de la estimulación eléctrica puede explicar algunas de las diferencias en los resultados de la investigación.

Según una revisión, HF TENS trata el dolor más eficazmente que LF TENS. De hecho, muchos estudios han encontrado que LF TENS es inefectivo.

Dado que el HF TENS es un analgésico más efectivo, los expertos recomiendan que las personas apliquen el TENS de mayor intensidad que puedan tolerar.

Colocación de electrodos

La TENS puede ser más efectiva si las personas colocan los electrodos en puntos de acupuntura.

La acupuntura es una práctica que utiliza agujas para estimular los nervios debajo de la piel en lugares específicos conocidos como puntos de acupuntura. Los expertos creen que esto ayuda al cuerpo a producir endorfinas.

Una revisión encontró cierta evidencia de que las personas que reciben TENS a través de puntos de acupuntura pueden experimentar una reducción en el dolor.

¿Cuánto dura el alivio del dolor?

La duración del alivio del dolor después de usar una unidad TENS puede variar. Algunas personas informan que su dolor regresa tan pronto como se apaga el dispositivo. Otros continúan experimentando un nivel adecuado de alivio del dolor hasta por 24 horas.

Una revisión sugiere que la duración del alivio del dolor aumenta después de los tratamientos repetidos con TENS. Sin embargo, esta repetición también puede aumentar la probabilidad de que una persona desarrolle una tolerancia al tratamiento.

Conclusión

La investigación sobre el uso de una unidad TENS para el alivio del dolor ha arrojado resultados inconsistentes debido a la falta de estudios científicos y ensayos clínicos de alta calidad.

Algunas investigaciones sugieren que el tratamiento con TENS puede aliviar el dolor, pero esto puede depender de ciertos factores, como el área afectada del cuerpo y la intensidad del tratamiento. Saber cómo afectan estos factores a la TENS puede ayudar a las personas a usarla de manera más efectiva.

La mayoría de las personas pueden usar una unidad TENS de forma segura, y pocas experimentarán efectos secundarios. Sin embargo, es mejor hablar con un médico antes de probar la TENS, ya sea como un tratamiento alternativo o en combinación con otros métodos de control del dolor.

Las unidades TENS están disponibles para comprar en algunas farmacias y en línea.

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Referencias
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