El asma es una enfermedad crónica de las vías aéreas que transportan aire hacia y desde los pulmones. No hay una cura completa disponible, pero los métodos de manejo pueden ayudar a una persona con asma a llevar una vida plena y activa.

En una persona con asma, las paredes internas de las vías respiratorias, conocidas como tubos bronquiales, se inflaman. Esta hinchazón o inflamación hace que las vías respiratorias sean extremadamente sensibles a las irritaciones y aumenta su susceptibilidad a una reacción alérgica.

En una reacción alérgica, las vías respiratorias se hinchan y los músculos que la rodean se tensan, lo que dificulta que el aire entre y salga de los pulmones.

En este artículo, proporcionamos una descripción general de esta compleja afección respiratoria, así como la exploración de los diferentes tipos y causas, y cómo un médico puede diagnosticar la afección.

¿Qué es el asma?

El asma es una enfermedad respiratoria crónica que a menudo conduce a ataques severos de síntomas
El asma es una enfermedad respiratoria crónica que a menudo conduce a ataques severos de síntomas

El asma es una enfermedad incurable de las vías respiratorias. La enfermedad causa inflamación y estrechamiento dentro del pulmón, restringiendo el suministro de aire.

Los síntomas del asma a menudo se presentan en ataques periódicos o episodios de opresión en el pecho, sibilancias, dificultad para respirar y tos.

Durante el desarrollo del asma, las vías respiratorias se hinchan y se vuelven extremadamente sensibles a algunas de las sustancias que una persona puede inhalar.

Cuando este aumento de sensibilidad provoca una reacción, los músculos que controlan las vías respiratorias se contraen. Al hacerlo, podrían restringir aún más las vías respiratorias y provocar una sobreproducción de moco.

Ataques de asma

El conjunto de eventos inflamatorios en el sistema respiratorio puede llevar a los síntomas graves de un ataque de asma.

En todo el mundo, alrededor de 250,000 personas mueren cada año como resultado del asma.

Los ataques de asma ocurren cuando los síntomas están en su punto máximo. Pueden comenzar repentinamente y pueden ir de leves a severas.

En algunos ataques de asma, la inflamación en las vías respiratorias puede evitar completamente que el oxígeno llegue a los pulmones, lo que también impide que ingrese en el torrente sanguíneo y viaje a órganos vitales.

Este tipo de ataque de asma puede ser fatal y requiere hospitalización urgente.

Al comienzo de un ataque de asma, las vías respiratorias permiten que haya suficiente aire en los pulmones, pero no permite que el dióxido de carbono salga de los pulmones a una velocidad suficientemente rápida. El dióxido de carbono es venenoso si el cuerpo no expulsa el gas, y un ataque prolongado de asma puede conducir a una acumulación de gas en los pulmones.

Esto podría reducir aún más la cantidad de oxígeno que entra en el torrente sanguíneo.

Las personas con síntomas claros de asma deben visitar a un médico. Proporcionarán tratamientos y asesorarán sobre técnicas de manejo, así como también identificarán posibles desencadenantes de los síntomas del asma y cómo evitarlos. El médico también le recetará medicamentos para ayudar a reducir la frecuencia de los ataques de asma.

El control efectivo del asma reduce el impacto de la afección en la vida diaria.

Los tipos

Dado que muchos factores diferentes se unen para causar asma, hay muchos tipos diferentes de enfermedad, separados por edad y gravedad.

Los adultos y los niños comparten los mismos factores desencadenantes de los síntomas que desencadenan una respuesta alérgica en las vías respiratorias, incluidos los contaminantes del aire, el moho y el humo del cigarrillo.

Asma infantil

Los niños tienen más probabilidades de tener una forma intermitente de asma que se presenta en los ataques severos. Algunos niños pueden experimentar síntomas diarios, pero la característica común entre los niños con asma es una mayor sensibilidad a las sustancias que causan alergia.

El humo del tabaco de segunda mano causa graves problemas en los niños con asma.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades informan que los niños experimentan más visitas de emergencia y admisiones para el asma que los adultos.

El asma leve podría resolverse sin tratamiento durante la infancia. Sin embargo, todavía existe el riesgo de que la condición regrese más tarde, especialmente si los síntomas son moderados o graves.

Asma de inicio adulto

El asma en adultos a menudo es persistente y requiere el manejo diario de los brotes y la prevención de los síntomas. El asma puede comenzar a cualquier edad.

Las alergias conducen a al menos el 30 por ciento de las presentaciones de asma en adultos. La obesidad es un fuerte factor de riesgo para el asma de inicio en la edad adulta, y las mujeres tienen más probabilidades de desarrollar la enfermedad después de los 20 años de edad.

Las personas mayores de 65 años representan una gran cantidad de muertes por asma.

Asma ocupacional

Este es un tipo de asma que se produce como resultado directo de un trabajo o profesión.

Los síntomas se harán evidentes después de asistir a un lugar de trabajo en particular. Las industrias con asociaciones regulares al asma ocupacional incluyen la panadería, el trabajo de laboratorio o la fabricación.

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En este tipo, el entorno laboral conduce al retorno del asma infantil o al inicio del asma de inicio en la edad adulta.

Otros síntomas pueden incluir secreción nasal y ojos rojos.

Dificultad de control y asma grave

Estos tipos implican síntomas constantes y debilitantes de asma y dificultades respiratorias. Alrededor del 12 por ciento de las personas con asma tienen asma difícil de controlar o grave.

Con la medicación correcta y la evitación efectiva del desencadenante, aquellos en esta categoría pueden volver a controlar los síntomas del asma.

Aproximadamente el 5 por ciento de las personas con asma no ven mejoras después de usar los medicamentos estándar para el asma. Estas personas tienen asma grave y existen varios tipos de asma grave según la causa.

Los nuevos medicamentos están disponibles para tratar las diferentes formas de asma grave, como el asma eosinofílica que no se relaciona con ninguna reacción alérgica.

Asma estacional

Este tipo ocurre en respuesta a los alérgenos que se encuentran solo en el medio ambiente circundante en ciertas épocas del año, como el aire frío en el invierno o el polen durante la temporada de la fiebre del heno.

Las personas aún tienen asma durante el resto del año, pero no experimentan síntomas.

Causas

Muchos aspectos diferentes del entorno y la composición genética de una persona pueden contribuir al desarrollo del asma.

El asma es la enfermedad crónica mas común entre los niños. Los primeros síntomas se vuelven claros alrededor de los 5 años de edad en forma de sibilancias e infecciones regulares en las vías respiratorias.

Las siguientes son las principales causas de asma.

Alergias

Existe un fuerte vínculo entre las alergias y el asma.

Un estudio en los Anales de asma, alergia e inmunología sugiere que más del 65 por ciento de los adultos con asma mayores de 55 años también tienen una alergia, y la cifra es más cercana al 75 por ciento para adultos entre las edades de 20 y 40 años.

Las fuentes comunes de alérgenos de interiores incluyen proteínas animales, principalmente de caspa de gatos y perros, ácaros del polvo, cucarachas y hongos.

Fumar tabaco

La investigación ha relacionado el humo del tabaco con un mayor riesgo de asma, sibilancias, infecciones respiratorias y muerte por asma. Además, los hijos de padres que fuman tienen un mayor riesgo de desarrollar asma.

Fumar empeora los efectos del asma en las vías respiratorias al agregar tos y dificultad para respirar a sus síntomas, así como a aumentar el riesgo de infecciones por la sobreproducción de moco.

Factores medioambientales

La contaminación del aire tanto dentro como fuera del hogar puede afectar el desarrollo y los desencadenantes del asma.

Las reacciones alérgicas y los síntomas del asma a menudo ocurren debido a la contaminación del aire en el interior por el moho o por los gases nocivos de los productos de limpieza y pinturas del hogar.

Otros desencadenantes del asma en el hogar y el ambiente incluyen:

  • contaminación
  • dióxido de azufre
  • oxido de nitrógeno
  • ozono
  • temperaturas frías
  • alta humedad

La fuerte contaminación del aire tiende a causar una mayor recurrencia de los síntomas del asma y los ingresos hospitalarios.

Las condiciones de niebla tóxica liberan el ingrediente destructivo conocido como ozono, que causa tos, dificultad para respirar e incluso dolor en el pecho. Estas mismas condiciones emiten dióxido de azufre, que también resulta en ataques de asma al restringir las vías respiratorias.

Los cambios en el clima también pueden estimular los ataques. El aire frío puede provocar congestión de las vías respiratorias, vías aéreas restringidas, secreciones adicionales de moco y una capacidad reducida para eliminar el moco.

La humedad también puede llevar a dificultades respiratorias para las poblaciones en algunas áreas.

Obesidad

Algunos estudios, sugieren un vínculo entre la obesidad y el asma, aunque la Academia de Asma, Alergias e Inmunología no reconoce la obesidad como un factor de riesgo formal para el asma.

Sin embargo, el informe en cuestión sugiere que los mecanismos inflamatorios que conducen el asma también se relacionan con la obesidad.

El embarazo

Si una mujer fuma tabaco o subproductos ilícitos durante el embarazo, el feto puede crecer menos en el útero, experimentar complicaciones durante el parto y tener un bajo peso al nacer.

Estos recién nacidos pueden ser más propensos a problemas médicos, incluido el asma.

Estrés

Las personas que sufren estrés tienen mayores tasas de asma. Los aumentos en las conductas relacionadas con el asma durante los momentos estresantes, como fumar, podrían explicar estas tasas más altas.

Las respuestas emocionales, incluidas la risa y el dolor, pueden desencadenar ataques de asma.

Genética

Un padre puede transmitir el asma a su hijo. Si uno de los padres tiene asma, hay un 25 por ciento de probabilidades de que un niño desarrolle asma. Tener dos padres con asma aumenta el riesgo al 50 por ciento.

Muchos genes están involucrados en la transmisión del asma. Estos genes pueden interactuar con el entorno para activarse, aunque confirmar estos hallazgos puede requerir más investigación.

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Atopia

La atopia es una clase general de hipersensibilidad alérgica que conduce a reacciones alérgicas en diferentes partes del cuerpo que no entran en contacto con un alérgeno. Los ejemplos incluyen eczema, fiebre del heno y una afección ocular llamada conjuntivitis alérgica.

Durante la atopia, el cuerpo produce más anticuerpos de inmunoglobulina (IgE) de lo habitual en respuesta a los alérgenos comunes.

El tipo más común de asma es el asma atópica, y la atopia juega un papel clave en su desarrollo. Los alérgenos ambientales conducen a la sobreproducción de anticuerpos IgE y desencadenan reacciones asmáticas.

El ciclo menstrual

Un tipo de asma, conocido como asma perimenstrual, conduce a síntomas agudos durante el ciclo menstrual y una sensibilidad particular a la aspirina.

Las hormonas sexuales que circulan durante la menstruación, como la hormona luteinizante (LH) y la hormona estimulante del folículo (HSF), afectan la actividad inmune. Este aumento de la acción inmune puede causar hipersensibilidad en las vías respiratorias.

Diagnóstico

Tres componentes principales comprenden un diagnóstico de asma preciso: historial médico, observaciones durante un examen físico y resultados de pruebas de respiración.

Un médico de atención primaria administrará estas pruebas y determinará el nivel de asma como leve, intermitente, moderado o grave en personas que muestran signos de la afección, además de identificar el tipo.

Un historial familiar detallado de asma y alergias puede ayudar al médico a realizar un diagnóstico preciso. También es importante mencionar un historial personal de alergias, ya que muchos comparten mecanismos con el asma y aumentan el riesgo.

Tenga en cuenta los posibles desencadenantes de los síntomas del asma para ayudar a guiar el tratamiento, incluida la información sobre posibles irritantes en el lugar de trabajo.

Asegúrese de identificar cualquier condición de salud que pueda interferir con el manejo del asma, como:

  • una nariz que moquea
  • infecciones de los senos
  • reflujo ácido
  • estrés psicológico
  • apnea del sueño

A los niños pequeños que desarrollan síntomas de asma antes de los 5 años les resulta más difícil recibir un diagnóstico claro. Los médicos pueden confundir los síntomas del asma con los de otras afecciones infantiles.

Si los niños experimentan episodios de sibilancias durante resfriados o infecciones respiratorias en la vida temprana, es probable que desarrollen asma después de los 6 años de edad.

Examen físico

En general, un examen físico se centrará en el tracto respiratorio superior, el tórax y la piel. Un médico escuchará los signos de sibilancias o un silbido agudo al exhalar en los pulmones durante la respiración con un estetoscopio. Las sibilancias son un signo clave tanto de una vía aérea obstruida como del asma.

Los médicos también revisarán la secreción nasal, las fosas nasales inflamadas y los crecimientos suaves en el interior de la nariz y buscarán afecciones de la piel, como eczema y urticaria. Estas son condiciones alérgicas que se vinculan con el asma y sugieren una actividad inmune intensificada que podría causar sibilancias.

Las personas con asma no siempre muestran síntomas físicos, y es posible tener asma sin presentar enfermedades físicas durante un examen.

Pruebas de asma

Las pruebas de función pulmonar son otro componente de un diagnóstico de asma. Miden la cantidad de aire que inhala y exhala una persona y la velocidad con la que una persona puede expulsar el aire de los pulmones.

Una prueba de espirometría puede proporcionar una indicación de la función pulmonar.

La espirometría es una prueba no invasiva que requiere respiraciones profundas y exhalación forzada en una manguera. La manguera se conecta a una máquina llamada espirómetro que muestra dos medidas clave:

  • capacidad vital forzada (CVF), o la cantidad máxima de aire que una persona puede inhalar y exhalar
  • volumen espiratorio forzado (VEF-1), la cantidad máxima de aire que una persona puede exhalar en un segundo

Luego, el médico compara estas medidas con lo que sería normal para otra persona de la misma edad. Las mediciones por debajo de lo normal indican vías respiratorias obstruidas y asma probable.

Un médico a menudo administrará un medicamento broncodilatador para abrir las vías respiratorias antes de volver a realizar la prueba con el espirómetro para confirmar el diagnóstico. Si los resultados mejoran después de usar el medicamento, aumenta el riesgo de un diagnóstico de asma.

Los niños menores de 5 años son difíciles para realizar pruebas con espirometría, por lo que los diagnósticos de asma dependerán principalmente de los síntomas, historiales médicos y otras partes del proceso de examen físico.

En los niños más pequeños, los médicos suelen recetar medicamentos para el asma durante 4 a 6 semanas para evaluar la respuesta física.

Otras pruebas

Una prueba de broncoprovocación, también conocida como “prueba de desafío” implica la administración de una sustancia que restringe las vías respiratorias, como el aire frío, para desencadenar deliberadamente la obstrucción de las vías respiratorias y los síntomas del asma.

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De manera similar, una prueba de desafío para el asma inducida por el ejercicio consistiría en un ejercicio vigoroso con el objetivo de desencadenar los síntomas. Luego, el médico realiza una espirometría y, si las mediciones siguen siendo normales, no es probable que alcancen un diagnóstico de asma.

Los médicos pueden usar pruebas de alergia para identificar sustancias que pueden estar causando asma o empeorándolo. Estas pruebas no diagnostican completamente el asma, pero pueden ayudar al médico a comprender la naturaleza de los síntomas del asma.

Los médicos también pueden evaluar otras enfermedades con síntomas similares, como:

  • enfermedad por reflujo gastroesofágico (ERGE)
  • acidez
  • fiebre de heno
  • sinusitis
  • apnea del sueño
  • Enfermedad Pulmonar Obstructiva Crónica (EPOC)
  • tumores de las vías respiratorias
  • obstrucción de la vía aérea
  • bronquitis
  • neumonía
  • un coágulo de sangre en el pulmón o embolia pulmonar
  • insuficiencia cardiaca congestiva
  • disfunción de las cuerdas vocales
  • infección viral del tracto respiratorio inferior

Un médico puede realizar una prueba de estos usando los siguientes métodos:

  • una radiografía de tórax
  • electrocardiograma (ECG)
  • conteos sanguíneos completos
  • tomografías computarizadas de los pulmones
  • evaluación del reflujo gastroesofágico
  • la inducción y examen de esputo o flema.

Muchas personas con asma no necesitarán visitar a un especialista, ya que la mayoría de los médicos de atención primaria tienen capacitación para el diagnóstico del asma. Es posible que las personas que requieren pruebas especiales de asma o que hayan tenido ataques de asma potencialmente mortales en el pasado deban visitar a un especialista en asma.

Los especialistas también pueden ser útiles para personas que necesitan más de un tipo de medicamento o dosis más altas y más concentradas para controlar el asma. Una visita también puede ser necesaria para las personas con asma difícil de controlar o para las personas que reciben tratamiento para otras alergias.

Conclusión

El asma es una afección inflamatoria crónica que causa inflamación y obstrucción de las vías respiratorias. Puede variar en gravedad, y hay varios tipos, dependiendo de la causa y la edad en que comienza el asma.

Cualquier persona de cualquier edad puede desarrollar asma. Las mujeres tienen más probabilidades de desarrollar la enfermedad después de los 20 años, y el tabaquismo y la contaminación del aire contribuyen en gran medida al problema. El sistema inmunológico y el asma comparten un vínculo fuerte, y las personas con asma a menudo tienen otras alergias.

Un niño pequeño puede encontrar que el asma parece resolverse sin tratamiento, pero regresa en la vida adulta. Sin embargo, los casos moderados y graves a menudo requieren tratamiento.

Los ataques de asma implican una recurrencia repentina y grave de los síntomas, y así es como los niños más pequeños normalmente experimentan asma. El asma de aparición en adultos tiende a ser más constante y persistente.

El diagnóstico del asma implica probar la función pulmonar y la respuesta inmune, así como evaluar a un individuo para otra afección con síntomas similares al riesgo de asma del asma en niños pequeños.


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