La colitis ulcerativa es una enfermedad a largo plazo del intestino grueso o colon. Si bien la condición en sí no es fatal, puede causar complicaciones potencialmente mortales en casos excepcionales.

La colitis ulcerosa (CU) es un tipo de enfermedad inflamatoria intestinal (EII).

En este artículo, analizamos las posibles complicaciones de la CU. También cubrimos los síntomas de cada complicación para ayudar a las personas con CU a detectar problemas graves en forma temprana y obtener atención de urgencia cuando sea necesario.

¿Se puede morir de colitis ulcerosa?

Si bien no hay cura para la colitis ulcerosa, no suele ser mortal

Aunque la CU es una afección de por vida, no suele ser mortal.

No hay cura para la CU, pero los tratamientos pueden ayudar a prevenir los brotes o episodios de síntomas, y permitir que las personas alcancen y mantengan períodos sin síntomas llamados remisión.

Como resultado de estos tratamientos, las personas con CU y otras formas de EII tienden a tener tasas de supervivencia similares a las de las personas sin la enfermedad.

Sin embargo, la CU puede aumentar el riesgo de una persona de desarrollar complicaciones graves, especialmente si la enfermedad no responde al tratamiento.

Complicaciones que amenazan la vida

Una persona con CU puede tener un mayor riesgo de los siguientes problemas de salud:

Megacolon toxico

Aunque es raro, los médicos consideran que el megacolon tóxico es la complicación más grave de la EII.

El megacolon tóxico ocurre cuando la inflamación del colon hace que se agrande. Esta ampliación evita que el colon se contraiga correctamente, lo que resulta en una acumulación de gas.

A medida que el colon se hincha con gas, cada vez es más probable que estalle. Si el colon se revienta, puede liberar bacterias dañinas y toxinas en el torrente sanguíneo.

Los síntomas

Los síntomas del megacolon tóxico incluyen:

Sin un tratamiento oportuno, el megacolon tóxico puede causar las siguientes complicaciones potencialmente mortales:

  • perforación del colon, que es un agujero o desgarro
  • sangrado y pérdida de sangre
  • septicemia
  • shock

Los signos de shock incluyen:

  • un pulso débil
  • piel fría y húmeda
  • pupilas dilatadas
  • confusión
  • respiración rápida o superficial

Perforación del colon

La inflamación a largo plazo y las úlceras en el colon pueden debilitar la pared intestinal. Con el tiempo, estas debilidades pueden convertirse en una perforación.

Una perforación puede permitir que las bacterias y otros contenidos intestinales se filtren hacia el abdomen, causando una afección grave llamada peritonitis.

La peritonitis es la inflamación del peritoneo, que es el revestimiento del abdomen. Esta condición puede hacer que el abdomen se llene de líquido. También puede provocar envenenamiento de la sangre y sepsis, que es una respuesta inflamatoria de todo el cuerpo a la infección.

Una de cada tres personas que desarrollan sepsis muere de la condición.

Los síntomas

Es vital conocer los síntomas de un colon perforado para ayudar a prevenir la peritonitis y la sepsis. Según la Alianza Sepsis , estos pueden incluir:

  • dolor de estómago severo
  • náusea
  • vomitos
  • resfriado
  • fiebre

Un colon perforado es una emergencia médica que generalmente requiere cirugía para reparar el agujero en los intestinos.

Las personas que experimentan sepsis también requieren tratamiento urgente con antibióticos y líquidos.

Cáncer colonrectal

Una persona con colitis ulcerosa debe realizarse una colonoscopia cada 1 o 2 años

Según la Crohn’s & Colitis Foundation (CFF), entre el 5 y el 8 por ciento de las personas con CU desarrollarán cáncer colorrectal dentro de los 20 años de su diagnóstico.

El mayor riesgo de desarrollar cáncer colorrectal es más probable que afecte a las personas con CU grave y a las que han tenido síntomas durante 8 a 10 años .

Las personas que no han recibido tratamiento para la CU también tienen un mayor riesgo de cáncer colorrectal.

Las personas con estos factores de riesgo tienen más probabilidades de desarrollar displasia, en la cual hay células anormales presentes en el revestimiento del colon o recto. Estas células anormales pueden volverse cancerosas con el tiempo.

El CFF recomienda que las personas con CU tomen las siguientes medidas para reducir el riesgo de cáncer colorrectal:

  • hacerse una colonoscopia cada 1 a 2 años
  • visitar a un gastroenterólogo al menos una vez al año
  • discutir los síntomas y preocupaciones durante los chequeos regulares
  • continuar tomando sus medicamentos recetados incluso si se sienten mejor
  • notificar a un médico si un miembro de la familia desarrolla cáncer colorrectal
  • hacer ejercicio regularmente
  • comer una dieta saludable
Los síntomas

Una persona con cáncer colorrectal puede experimentar uno o más de los siguientes síntomas:

  • diarrea o estreñimiento que dura más de unos pocos días
  • un sentimiento constante de necesidad de vaciar los intestinos
  • sangrado rectal con sangre roja brillante
  • heces oscuras
  • dolor abdominal o calambres
  • debilidad y fatiga
  • pérdida de peso inexplicable

Coágulos de sangre

Numerosos estudios han demostrado que las personas con EII tienen un mayor riesgo de formación de coágulos sanguíneos o trombosis.

Cuando un coágulo de sangre bloquea una vena en una extremidad, esto se denomina trombosis venosa profunda (TVP). A veces, parte del coágulo puede desprenderse y viajar a los pulmones, que es una complicación potencialmente mortal llamada embolia pulmonar.

Según un estudio reciente , las personas con EII tienen un riesgo de trombosis que es hasta 3 veces mayor que la de una persona que no tiene EII.

Los médicos no saben exactamente por qué la EII aumenta el riesgo de estos coágulos de sangre. Sin embargo, la inflamación crónica puede desencadenar una reacción química que espesa la sangre, lo que aumenta la probabilidad de que se formen coágulos.

Según una revisión de 2015 , los siguientes factores también pueden aumentar el riesgo de coágulos de sangre en personas con EII:

  • deshidración
  • inactividad prolongada
  • cirugía
  • terapia esteroide
  • anticonceptivos orales
  • terapia de reemplazo hormonal (TRH)
  • utilizando un catéter venoso central
Los síntomas

Los síntomas de la TVP incluyen:

  • hinchazón y sensibilidad en una extremidad
  • una extremidad cálida al tacto
  • decoloración de la piel de color azul rojizo

Los síntomas de una embolia pulmonar incluyen:

  • ritmo cárdiaco elevado
  • repentina falta de aliento
  • dolor agudo o punzante en el pecho que empeora con la respiración profunda
  • tos con mucosidad sanguinolenta

Cualquier persona que experimente cualquiera de los síntomas anteriores debe buscar atención médica de emergencia.

Colangitis esclerosante primaria

La fatiga es un síntoma común de la colangitis esclerosante primaria.

La colangitis esclerosante primaria (CEP) es una afección que implica inflamación y daño a los conductos biliares. Los conductos biliares son conductos que transportan las enzimas digestivas del hígado al sistema digestivo.

La CEP afecta a alrededor del 3 por ciento de las personas con EII y generalmente solo ocurre cuando la enfermedad intestinal es extensa.

La CEP es una enfermedad que dura toda la vida y generalmente progresa lentamente, y también aumenta el riesgo de algunas complicaciones potencialmente peligrosas para la vida.

Los síntomas

Los síntomas comunes de CEP incluyen:

  • fatiga
  • depresión
  • ictericia, que es una coloración amarillenta de los ojos y la piel
  • prurito intenso, especialmente en las palmas de las manos o plantas de los pies.
  • resfriado
  • fiebre

En las últimas etapas de la CEP, una persona puede experimentar las siguientes complicaciones, que pueden indicar una enfermedad hepática grave:

  • Sangrado de varices, donde sangran las venas en el esófago (tubo de alimentación), y se producen síntomas como anemia, vómitos de sangre y heces negras.
  • Ascitis, que es el líquido en el abdomen, con síntomas tales como dolor abdominal y malestar, respiración dificultosa y hernias.
  • Encefalopatía hepática, que son los cambios en el cerebro debido a niveles dañinos de toxinas en la sangre, con síntomas de confusión, olvido, cambios de personalidad o humor, pobre concentración, cambios en los patrones de sueño, movimiento lento, convulsiones y habla confusa.

Una persona que experimenta cualquiera de los síntomas anteriores debe buscar atención médica urgente. La enfermedad hepática grave puede ser potencialmente mortal.

Resumen

Aunque los médicos no suelen clasificar la CU como una enfermedad potencialmente mortal, tener esta afección puede aumentar el riesgo de complicaciones de salud más graves.

Las personas que están familiarizadas con los síntomas que pueden causar las complicaciones de la CU estarán mejor equipadas para detectar cualquier cambio en su salud.

El reconocimiento temprano de estos síntomas puede permitir que las personas con sospecha de complicaciones busquen tratamiento sin demora.


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