El autismo o el trastorno del espectro autista hacen que una persona establezca patrones de comportamiento repetitivos y, a menudo, perjudica sus interacciones sociales con otras personas.
Los médicos suelen diagnosticar el trastorno del espectro autista (TEA) en la infancia cuando los síntomas pueden aparecer antes de los 3 años de edad.

El término “espectro” se refiere a la gran variedad de síntomas y severidades dentro de TEA. Algunas personas con la condición experimentan problemas sociales debilitantes, mientras que otras pueden funcionar de manera más independiente.

¿Qué es el autismo?

Un niño con TEA puede sentirse angustiado por las interrupciones en su rutina
Un niño con TEA puede sentirse angustiado por las interrupciones en su rutina

TEA es un término general que representa una serie de afecciones del desarrollo neurológico.

En la edición más reciente de las directrices para el diagnóstico de la Asociación Estadounidense de Psiquiatría, se agregaron los siguientes trastornos a la categoría de TEA:

  • síndrome de Asperger
  • trastorno desintegrativo infantil
  • trastornos generalizados del desarrollo no especificados de otra manera

Si bien ocurren diferentes tipos de TEA, las experiencias comunes entre las personas con la afección incluyen deterioro en situaciones sociales y la adopción de conductas repetitivas.

Algunos niños con autismo parecen mostrar síntomas desde el nacimiento, mientras que otros pueden desarrollar signos más evidentes a medida que crecen.

El autismo también tiene vínculos con otras afecciones médicas, como la epilepsia y el complejo de esclerosis tuberosa. Según el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares (NINDS, por sus siglas en inglés), se estima que entre el 20 y el 30 por ciento de las personas con TEA desarrollan epilepsia cuando llegan a la infancia.

Características y síntomas

El TEA puede tener varios efectos en la interacción y comunicación social de una persona, que incluyen:

  • Adopción de patrones de habla inusuales, como el uso de un tono similar a un robot
  • evitar el contacto visual con los demás
  • no balbucear ni arrullar a los padres cuando eran bebés
  • no responde a su nombre
  • desarrollo tardío de las habilidades del habla
  • tener dificultad para mantener la conversación.
  • repetir frases frecuentemente
  • aparente dificultad para comprender los sentimientos y expresar sus propios sentimientos.

Además de la comunicación deficiente, una persona con autismo también puede mostrar comportamientos repetitivos o inusuales.

Ejemplos de estos incluyen:

  • estar tan invertido en un tema que parece consumirlos, como automóviles, horarios de trenes o aviones
  • preocuparse por los objetos, como un juguete o un objeto de la casa
  • participar en movimientos repetitivos, como mecerse de lado a lado
  • alineando o arreglando juguetes u objetos de manera muy ordenada

Alrededor de 1 de cada 10 personas con autismo muestra signos de síndrome de Savant, aunque esta condición también puede ocurrir en personas con otras enfermedades del desarrollo o lesiones del sistema nervioso.

El síndrome de Savant ocurre cuando una persona demuestra habilidades extraordinarias en un campo en particular, como tocar un instrumento musical, calcular sumas extremadamente complejas a alta velocidad, leer dos páginas de un libro simultáneamente o ser capaz de memorizar grandes cantidades de conocimiento.

Las personas con autismo prosperan con la rutina y la capacidad de predecir los resultados de ciertos comportamientos y lugares. Una interrupción en la rutina o la exposición a ambientes ruidosos y sobreestimulantes puede abrumar a una persona con TEA, lo que puede provocar arrebatos de ira, frustración, angustia o tristeza.

Ninguna prueba específica puede diagnosticar el autismo. En su lugar, los médicos llegan a un diagnóstico a través de informes de comportamiento de los padres, observación y descartando otras condiciones.

Por ejemplo, si un niño tiene pérdida de audición no diagnosticada, los síntomas pueden ser similares al autismo.

Causas

Actualmente no se conocen las causas del autismo, pero se están llevando a cabo numerosos estudios con el fin de conocer cómo se desarrolla.

Los investigadores han identificado varios genes que parecen tener conexiones con el TEA. A veces, estos genes surgen por mutación espontánea. En otros casos, las personas pueden heredarlas.

En los estudios de gemelos, el autismo a menudo tiene una fuerte correlación entre los gemelos. Por ejemplo, si un gemelo tiene autismo, es probable que el otro tenga autismo entre el 36 y el 95 por ciento de las veces, según el NINDS.

Aquellos con autismo también pueden sufrir cambios en áreas clave de sus cerebros que afectan su habla y comportamiento. Los factores ambientales también pueden desempeñar un papel en el desarrollo de la TEA, aunque los médicos aún no han confirmado un vínculo.

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Sin embargo, los investigadores saben que algunas causas que se rumorean, como las prácticas de crianza, no causan el autismo.

¿Las vacunas causan autismo?

Otra idea errónea que rodea al autismo es que recibir vacunas, como las que se usan para el sarampión , las paperas y la rubéola (MMR), puede contribuir al autismo.

Sin embargo, los CDC informan que no existe una conexión conocida entre las vacunas y el autismo.

Un estudio de 2013 confirmó que la cantidad de antígenos o sustancias que desencadenan la producción de anticuerpos que combaten las enfermedades es la misma en los niños que tienen y no tienen TEA.

Algunas personas afirman que el timerosal, un conservante que contiene mercurio y se encuentra en vacunas específicas, tiene vínculos con el autismo. Sin embargo, al menos nueve estudios diferentes desde 2003 han proporcionado evidencia que contradice esta afirmación.

La revista The Lancet publicó el documento inicial que desencadenó la controversia sobre las vacunas y el autismo y se retractó 12 años más tarde, luego de que hubo evidencia de manipulación de datos y se reveló el fraude en la investigación. Los cuerpos de gobierno despojaron al autor, Andrew Wakefield, de sus credenciales y permiso para practicar.

Tratamiento

No existe un tratamiento uniforme para el autismo, ya que cada persona con la afección se presenta de manera diferente.

Existen terapias y estrategias disponibles para manejar los problemas de salud que a menudo acompañan al autismo. Estos problemas pueden incluir epilepsia, depresión, trastorno obsesivo-compulsivo (TOC) y trastornos del sueño.

Si bien no todos estos tratamientos serán efectivos para todas las personas con TEA, hay muchas opciones a considerar que pueden ayudar a las personas a sobrellevar la situación. Los especialistas en autismo o los psicólogos pueden recomendar a una persona para un tratamiento que refleje su presentación del autismo.

Intervenciones

Entre las intervenciones de tratamiento que pueden ser beneficiosas se encuentran:

  • Análisis de comportamiento aplicado (ABA, por sus siglas en inglés): en ABA, un instructor trata al principio de aprender sobre los comportamientos particulares de una persona con TEA. También querrán saber sobre los efectos de su entorno en este comportamiento y cómo aprende la persona. ABA tiene como objetivo aumentar los comportamientos deseables y reducir los dañinos o aislantes mediante el uso de refuerzo positivo.

ABA puede ayudar a mejorar la comunicación, la memoria, el enfoque y el rendimiento académico. Analizando los comportamientos actuales y enseñando nuevas acciones paso a paso, un instructor puede proporcionarle a una persona con TEA ya las personas que lo rodean herramientas de apoyo.

Modelo Early Start Denver (ESDM): este tipo de terapia conductual ocurre durante el juego y ayuda a los niños entre las edades de 1 y 4 años.

Un psicólogo, especialista en comportamiento o terapeuta ocupacional utiliza actividades conjuntas y juega para ayudar a un niño con autismo a desarrollar relaciones positivas con un sentido de diversión. Los padres pueden continuar la terapia en casa.

ESDM apoya las habilidades de comunicación y habilidades cognitivas.

Floortime: Esto implica que los padres se unan a los niños en el área de juego y construyen relaciones. Las terapias de ABA también pueden usar el tiempo de inactividad para apoyar el tratamiento y viceversa. Los padres dejan que los niños guíen el juego, permitiendo que las fortalezas del niño se desarrollen.

A través de este compromiso, un niño con TEA aprende comunicación compleja y bidireccional, pensamiento emocional e intimidad. También aprenden a tomar la iniciativa de regularse y comprometerse con su entorno.

Terapia ocupacional (TO): esto ayuda a una persona con autismo a desarrollar las habilidades para la vida diaria y a aprender la independencia.

Estas habilidades incluyen vestirse sin ayuda, aseo e higiene y habilidades motoras finas. Las personas con TEA luego practican estas habilidades fuera de las sesiones de terapia, que generalmente duran entre 30 y 60 minutos.

Tratamiento de respuesta fundamental (TRF): esta terapia tiene como objetivo apoyar la motivación y la capacidad de responder a las señales motivacionales en niños con TEA. Es una terapia basada en el juego que se centra en el refuerzo natural.

Por ejemplo, si un niño quiere un carro de juguete y pregunta de una manera adecuada, obtiene el carro de juguete, no una recompensa no relacionada, como los dulces. Esto también alienta a los niños con TEA a iniciar interacciones sociales, así como a simplemente responderles.

Intervención para el desarrollo de relaciones (IDR): este tratamiento gira en torno a la importancia del pensamiento dinámico, o la capacidad de adaptar los pensamientos y procesos de forma flexible, para ayudar a mejorar la calidad de vida de las personas con autismo.

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El enfoque de IDR incluye comprender las perspectivas de otras personas, procesar cambios y absorber información de varias fuentes a la vez, como la vista y el sonido, sin experimentar angustia.

Terapia del habla: esto ayuda a abordar los desafíos en la comunicación que las personas con autismo pueden experimentar.

La asistencia puede incluir combinar emociones con expresiones faciales, aprender a interpretar el lenguaje corporal y responder preguntas. Un terapeuta del habla también podría tratar de enseñar los matices del tono vocal y ayudar al individuo a fortalecer su habla y claridad.

TEACCH: Este programa ayuda a integrar las necesidades de los niños con autismo en un ambiente de clase, con un énfasis en el aprendizaje visual y el apoyo a las dificultades de atención y comunicación que puedan surgir.

Los proveedores de educación especial y trabajadores sociales, así como los profesionales médicos que brindan otros tratamientos, como psicólogos y terapeutas del habla, pueden usar este sistema para ayudar a los niños con TEA.

Terapia de conducta verbal (VBT, por sus siglas en inglés): esto ayuda a un niño con TEA a conectar el lenguaje y el significado. Los practicantes de VBT no se enfocan en las palabras, sino en las razones para usarlas.

Medicamentos

Si un médico prescribe medicamentos para un niño o adulto con TEA, por lo general intentarán tratar las convulsiones, la depresión o el sueño alterado.

Nuevamente, los medicamentos pueden o no ser adecuados para una persona con autismo, caso por caso.

Estrategias y habilidades de afrontamiento

Los niños con TEA a menudo desarrollan una variedad de comportamientos que los ayudan a procesar los efectos de aislamiento de la enfermedad.

Estos comportamientos son intentos del niño por protegerse de los estímulos que pueden abrumarlos y aumentar la información sensorial para mejorar el sentimiento. También pueden promulgar estos comportamientos para llevar cierto nivel u organización o lógica a sus vidas cotidianas.

Si bien no todas las estrategias de afrontamiento para el autismo son perjudiciales, algunas pueden inhibir la interacción social y conducir al aislamiento y la angustia.

Estos comportamientos incluyen:

  • aislarse y evitar el contacto con los demás.
  • patrones repetitivos al jugar y confiar en sucesos familiares durante el día
  • hablando a sí mismos, zumbando, o silbando
  • cada vez más unido a los objetos preferidos
  • elegir buscar o evitar ciertas experiencias en un extremo

El factor importante en el manejo de comportamientos potencialmente aislados no es desalentar estos comportamientos, sino agregar otras estrategias de afrontamiento que pueden facilitar el viaje de un niño a través del autismo, como:

  • buscando ayuda
  • usando el lenguaje más abiertamente
  • descansando y tomando descansos
  • haciendo claras sus necesidades
  • gestionando la entrada sensorial

Las siguientes son formas efectivas para lograr esto:

  • Comprender que el procesamiento del habla puede sufrir retrasos y tener en cuenta esto cuando se habla con un niño con TEA.
  • Restricción del ruido, el movimiento y la presencia de objetos cercanos para ayudar a un niño a concentrarse cuando les presenta información.
  • Ayudar a un niño a estructurar actividades dando indicaciones basadas en el orden, como “Primero, haga esto, luego …” o “Prepárese … prepárese … ¡vaya!”
  • Demostrar la socialización adulta adecuada frente al niño con TEA.
  • Definir claramente un espacio de juego mediante el uso de marcadores visuales, como las bolsas de frijoles, para promover una sensación de seguridad alrededor de otros niños.
  • Asegurarse de que la información sobre los eventos sea clara y visible, en términos de actividades rutinarias y aquellas que se salen de la rutina y pueden causar angustia.
  • Correr y practicar estas estrategias de afrontamiento durante el juego.

Diferentes personas experimentan el TEA en diferentes grados y con una variedad de comportamientos. Sin embargo, estas estrategias y habilidades pueden ayudar a aumentar las herramientas disponibles para cada persona con la condición y mejorar su calidad de vida.

Investigación

No hay cura para el autismo. Sin embargo, los investigadores están estudiando casi todos los aspectos de la enfermedad, desde sus causas hasta los posibles tratamientos.

En algunas personas con TEA, los medicamentos y las intervenciones de salud conductual pueden mejorar los efectos de la condición para permitir que una persona funcione de manera independiente en la edad adulta.

Para otros, los síntomas y las condiciones coexistentes, como la epilepsia, pueden requerir más tratamiento y asistencia.

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La investigación está ayudando a identificar posibles causas y tratamientos para el autismo.
Algunos de los avances más significativos en la investigación del autismo incluyen:

Un estudio de 2017 en Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América examinó a 32 niños que recibieron oxitocina intranasal o un placebo como tratamiento. La investigación encontró que los niños que tomaron oxitocina demostraron un mejor funcionamiento social. Los líderes del estudio habían encontrado previamente que los niveles bajos de oxitocina tenían vínculos con un desempeño social más bajo.

La investigación en la conferencia de la Sociedad Americana de Genética Humana de 2018 identificó 43 secuencias genéticas previamente desconocidas asociadas con retrasos en el desarrollo, incluido el autismo.

El estudio en curso de desciframiento de trastornos del desarrollo actualmente analiza las condiciones no diagnosticadas en más de 12,000 personas en el Reino Unido y la República de Irlanda.

El objetivo del estudio es tratar y comprender estos trastornos del desarrollo para ayudar a los niños y adultos que los experimentan, además de los científicos y clínicos.

Un estudio de 2017 publicado en la revista Nature encontró que el crecimiento del cerebro en niños con TEA tiene vínculos con la gravedad de la enfermedad. Los investigadores teorizaron que este conocimiento puede ayudar a los médicos a diagnosticar el autismo en etapas más tempranas que nunca.

Estos estudios son algunos ejemplos de los esfuerzos en curso que pueden ayudar en el diagnóstico y tratamiento futuros de TEA.

Panorama

Una combinación de educación sobre el TEA y el reconocimiento anterior significa que las personas con autismo pueden recibir asistencia temprana para la afección. Idealmente, una persona debe recibir tratamientos y terapias lo antes posible para mejorar su calidad de vida.

Conclusión

El autismo o TEA es una condición compleja de desarrollo neurológico que causa dificultades con la interacción social y favorece el cumplimiento estricto de las rutinas y los patrones predecibles.

Hay diferentes tipos y severidades de TEA, incluyendo el síndrome de Asperger. Algunas personas con TEA pueden vivir de manera independiente, mientras que otras requieren cuidados y apoyo más sostenidos.

Las causas son actualmente desconocidas, pero los investigadores han identificado varios genes que pueden tener vínculos con el desarrollo de TEA. Las vacunas no causan autismo.

La investigación está en curso y se están desarrollando tratamientos que podrían mejorar la calidad de vida de las personas con autismo y seguir adelante. Las terapias actuales incluyen terapia ocupacional, terapia del habla y varias formas de apoyo a la comunicación.


Referencias
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  4. Hoja informativa sobre el trastorno del espectro autista. https://www.ninds.nih.gov/Disorders/Patient-Caregiver-Education/Fact-Sheets/Autism-Spectrum-Disorder-Fact-Sheet
  5. Tratamientos conductuales e intervenciones. https://www.autismspeaks.org/treatments
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  10. Parker, KJ, Oztan, O., Libove, RA, Sumiyoshi, RD, Jackson, LP, Karhson, DS, … Hardan, AY. Tratamiento con oxitocina intranasal para déficits sociales y biomarcadores de respuesta en niños con autismo. Actas de la Academia Nacional de Ciencias de los Estados Unidos de América , 114 (30), 8119–8124. http://www.pnas.org/content/114/30/8119
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  12. Treffert, DA. El síndrome de savant: una condición extraordinaria. Una sinopsis: pasado, presente, futuro. Transacciones filosóficas de la Royal Society de Londres. Serie B, Ciencias Biológicas , 364 (1522), 1351–1357. https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC2677584
  13. ¿Qué es el autismo? https://www.autismspeaks.org/what-autism
  14. ¿Qué es el estudio DDD? https://www.ddduk.org/intro.html
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