La creencia generalizada es que cuanto más usemos nuestros cerebros, menos probable es que experimentemos un deterioro mental a medida que envejecemos, pero ¿en qué medida es cierta esta noción?

Un nuevo estudio evalúa si la flexión de su cerebro con las tareas de resolución de problemas puede ayudar a prevenir el deterioro mental relacionado con la edad
Un nuevo estudio evalúa si la flexión de su cerebro con las tareas de resolución de problemas puede ayudar a prevenir el deterioro mental relacionado con la edad

A medida que envejecemos, nuestros cuerpos y mentes comienzan a perder su flexibilidad lentamente. Este es un efecto normal del envejecimiento, aunque a veces, la disminución puede ser más pronunciada y relacionada con las condiciones neurodegenerativas.

Las investigaciones existentes han sugerido que las personas pueden prevenir el deterioro mental relacionado con la edad si toman ciertas acciones, una de las más importantes es entrenar el cerebro al desafiarlo a través de rompecabezas y actividades similares de resolución de problemas.

¿Qué tan cierta es esta idea? En un nuevo estudio longitudinal, investigadores de la Universidad de Aberdeen y del Servicio Nacional de Salud (NHS) Grampian en Aberdeen, ambos en el Reino Unido, en colaboración con colegas de la Universidad Nacional de Irlanda en Galway abordan esta pregunta.

El equipo de investigación fue dirigido por el Dr. Roger Staff, que es profesor honorario en la Universidad de Aberdeen, y jefe de física médica en Aberdeen Royal Infirmary.

“El compromiso de la actividad a menudo se argumenta que es una dimensión importante del envejecimiento exitoso (y más específicamente, la preservación de la función intelectual en la vejez) que la conjetura de ‘usarlo o perderlo’ ya parece ser un hecho establecido del envejecimiento cognitivo”, según el artículo de estudio, que aparece en The BMJ.

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“Nuestro objetivo fue reexaminar esta afirmación mediante el análisis de los efectos del compromiso de la actividad en el rendimiento de las pruebas cognitivas y la trayectoria de ese rendimiento en la adultez tardía”, explican los investigadores.

¿Impacto o no impacto?

Los investigadores analizaron los datos de 498 participantes, todos nacidos en 1936 y que habían tomado una prueba de inteligencia – La prueba de la casa de Moray – cuando tenían 11 años, como parte de la encuesta mental escocesa de 1947. El equipo recopiló esta información a través del Archivos del Scottish Council for Research in Education, que contiene registros de la Scottish Mental Survey.

Al comienzo del estudio actual, los participantes tenían alrededor de 64 años y habían proporcionado información sobre su historial educativo y habilidades mentales al inicio del estudio.

Todos acordaron realizar pruebas adicionales, evaluar la memoria y las velocidades de procesamiento mental, así como otras mediciones de la función cognitiva, en hasta cinco ocasiones diferentes durante los siguientes 15 años.

Estas incluyeron pruebas de sustitución de símbolos de dígitos, pruebas de aprendizaje auditivo-verbal y evaluaciones que miden el interés de los participantes en la lectura y la resolución de problemas, su pensamiento crítico y la curiosidad intelectual.

Después de considerar los posibles factores modificadores, los investigadores encontraron que las actividades de resolución de problemas no afectaron la tasa de deterioro mental relacionado con la edad. Sin embargo, la participación regular en tales actividades parecía mejorar las habilidades cognitivas de una persona a lo largo de su vida.

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Esto también significó que las personas a las que les gustaba realizar tareas de resolución de problemas, como hacer crucigramas, resolver acertijos o problemas de sudoku, tenían mejores capacidades mentales en la edad avanzada.

‘Un punto de partida más alto’ para el declive

De acuerdo con el Dr. Staff y el equipo, los hallazgos del estudio sugieren que, si bien puede que no detenga por completo el deterioro cognitivo relacionado con la edad, la resolución de problemas puede mantener al cerebro en una mejor forma en una etapa más temprana de la vida, por lo que es posible que el deterioro mental no sea tan notable más adelante.Los investigadores escriben:

“Estos resultados indican que la participación en la resolución de problemas no protege a una persona de la decadencia, sino que imparte un punto de partida más alto desde el cual se observa la declinación y compensa el punto en el que la deficiencia se vuelve significativa”.

Al mismo tiempo, sin embargo, los investigadores notan que este fue un estudio observacional, por lo que debemos ser cautelosos cuando se trata de inferir una relación de causa y efecto. Otros factores que no sean la resolución de problemas, como la personalidad de un individuo, pueden contribuir a mejorar sus habilidades cognitivas durante su vida.

“La personalidad podría gobernar cuánto esfuerzo ponen las personas mayores en tales actividades y por qué”, escriben los investigadores, agregando que “no está claro cómo se relacionan la personalidad y el esfuerzo mental y cómo su influencia combinada afecta el rendimiento cognitivo”.

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Los estudios futuros, dicen los investigadores, deberían investigar estas preguntas sin respuesta y apuntar a replicar los hallazgos actuales. Sin embargo, enfatizan lo importante que es para las personas mantenerse curiosas y seguir entrenando sus cerebros a través de actividades desafiantes.

“Para aquellos de ustedes que luchan por encontrar buenas ideas para los regalos de Navidad para los adultos ‘en desarrollo’ en su vida, piensen en un nuevo tablero de ajedrez brillante o un libro de rompecabezas de Sudoku de 1.000 páginas”.

“Si la familia y los amigos le dan una mirada decepcionada al abrir su regalo de Navidad, recuérdeles que la inversión en actividades intelectuales a lo largo de la vida podría proporcionarles un punto cognitivo más alto desde el cual rechazarlos”, recomiendan.


Referencias
  1. Envejecimiento cognitivo normal https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC4015335/
  2. Una intervención multidominio de 2 años de dieta, ejercicio, entrenamiento cognitivo y monitoreo de riesgo vascular versus control para prevenir el deterioro cognitivo en personas de edad avanzada en riesgo (FINGER): un ensayo controlado aleatorio https://www.thelancet.com/journals/lancet/article/PIIS0140-6736(15)60461-5/fulltext
  3. Compromiso intelectual y capacidad cognitiva en la vida posterior (la conjetura de “usarlo o perderlo”): estudio longitudinal, prospectivo https://www.bmj.com/content/363/bmj.k4925
  4. La encuesta mental escocesa de 1947 https://www.lothianbirthcohort.ed.ac.uk/content/scottish-mental-survey-1947

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