Una nueva investigación llevada a cabo en ratones identifica una vía neural crucial tanto para la depresión como para la adicción. ¿Podemos tratar estos problemas simplemente manipulando este camino?

¿Podemos influir en los circuitos cerebrales para tratar la depresión y la adicción?
¿Podemos influir en los circuitos cerebrales para tratar la depresión y la adicción?

El sistema de placer y recompensa es uno de los sistemas más importantes gobernados por el cerebro.

Nos incita a disfrutar de las actividades que han contribuido a nuestra supervivencia como especie, como comer, beber y tener relaciones sexuales, para que nos sintamos motivados a seguirlas.

Sin embargo, la actividad del sistema de recompensas también es un factor clave en varios tipos de comportamiento adictivo.

Ahora, un equipo de investigadores de la Escuela de Medicina de la Universidad de Maryland en Baltimore, dirigido por el Prof. Scott Thompson, Ph.D. – ha descubierto que las regiones del cerebro involucradas en la adicción también pueden jugar un papel en la depresión , aunque de una manera opuesta.

Los investigadores, que publicaron recientemente sus hallazgos en la revista Nature , identificaron un aumento en la fuerza de las señales enviadas entre el hipocampo y el núcleo accumbens, dos regiones del cerebro que forman parte del sistema de recompensa, como un signo de adicción.

“Se sabe que estas dos partes del cerebro son importantes para procesar experiencias gratificantes”, señala el Prof. Thompson. “La comunicación entre estas regiones es más fuerte en la adicción, aunque los mecanismos subyacentes a esto eran desconocidos”, agrega.

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En el estudio actual, el equipo también probó una nueva idea, a saber si las mismas señales se debilitaron en las personas con depresión.

“También sospechamos que se producirían cambios opuestos en la fuerza de esta comunicación en la depresión. Un debilitamiento de sus conexiones podría explicar el defecto en el procesamiento de la recompensa que causa el síntoma de anhedonia [una pérdida de placer en actividades generalmente placenteras] en pacientes deprimidos.”

Prof. Scott Thompson

Influencia en el sistema de recompensa

Los investigadores trabajaron con ratones, enfocándose en los circuitos cerebrales que desempeñan un papel crucial en el comportamiento dirigido hacia el objetivo y tratando de ver si podrían cambiar su actividad.

Para hacerlo, el equipo introdujo proteínas sensibles a la luz en las neuronas que forman parte de este circuito. Con este método, los investigadores esperaban bloquear o aumentar las señales entre el hipocampo y el núcleo.

En los ratones que habían recibido la proteína sensible a la luz, los investigadores primero crearon una memoria de recompensa falsa al exponerlos a la luz durante 4 segundos. Esto significaba que los ratones ahora asociaban el placer con la ubicación de la exposición a la luz.

Esencialmente, la técnica activó el camino entre las dos regiones y aumentó las señales transmitidas entre ellas.

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Después de 1 día, los investigadores devolvieron los ratones a los lugares donde habían recibido el falso recuerdo de recompensa y luego los expusieron a la luz nuevamente. Esta vez, sin embargo, el objetivo era cerrar la señalización entre el hipocampo y el núcleo accumbens.

Después de este experimento, los investigadores confirmaron que esta vía es crucial en la asociación de recompensa. Una vez que el camino fue silenciado, los ratones dejaron de favorecer la ubicación en la que habían recibido la memoria de recompensa.

Habiendo establecido que podían alterar la señalización de la vía de recompensa, los investigadores cambiaron su enfoque a modelos de depresión de ratón.

Intentaron la misma técnica, con la esperanza de aumentar la actividad cerebral relevante en ratones deprimidos, pero esta vez, el experimento no tuvo éxito.

Los investigadores solo pudieron aumentar la actividad de los circuitos del sistema de recompensa después de administrar por primera vez medicamentos antidepresivos a los roedores. Este paso permitió a los investigadores “imprimir” recuerdos de recompensa artificiales en los cerebros de este grupo de ratones también.

“Estos resultados emocionantes nos acercan más a comprender lo que va mal en los cerebros de los pacientes clínicamente deprimidos”, comenta el decano de la Escuela de Medicina de la Universidad de Maryland, el Dr. E. Albert Reece, que no participó en la investigación.

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Referencias
  1. El comportamiento de la recompensa está regulado por la fuerza de las sinapsis hipocampo-núcleo accumbens https://www.nature.com/articles/s41586-018-0740-8

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