En este característico artículo, explicaremos la biología del miedo: por qué ha evolucionado, qué sucede en nuestros cuerpos cuando tenemos miedo y por qué a veces se sale de control. Desplázate hacia abajo… si te atreves.

¿Qué es el miedo, y cómo puede sentirse bueno o malo?
¿Qué es el miedo, y cómo puede sentirse bueno o malo?

Todos pueden asustarse; el miedo es una faceta inevitable de la experiencia humana.

En general, las personas consideran el miedo como una emoción desagradable, pero algunos se desviven para activarlo, como saltar de un avión o mirar películas de terror.

El miedo es justificable; por ejemplo, escuchar pasos dentro de su casa cuando sabe que usted es el único hogar es una razón válida para estar aterrorizado.

El miedo también puede ser inapropiado; por ejemplo, podríamos experimentar una oleada de terror mientras vemos una película de Slasher, aunque sabemos que el monstruo es un actor con maquillaje y que la sangre no es real.

Muchas personas consideran las fobias como la manifestación más inapropiada del miedo. Pueden adherirse a casi cualquier cosa, como arañas, payasos, papel o alfombras, e impactar significativamente la vida de las personas.

¿Por qué nos asustamos?

En lo que respecta a la evolución, el miedo es antiguo y, hasta cierto punto, podemos agradecer el temor por nuestro éxito como especie. Cualquier criatura que no corra y se esconda de animales más grandes o situaciones peligrosas es probable que sea eliminada de la reserva genética antes de que se le dé la oportunidad de procrear.

El papel esencial del miedo en la supervivencia ayuda a explicar por qué a veces parece un poco desencadenante.

En otras palabras, tiene sentido estar un poco nervioso si eres un animal en un ambiente hostil. Es mejor correr y esconderse cuando tu propia sombra te atrapa por sorpresa que suponer que una sombra es segura, solo para ser devorada por un oso 5 segundos después.

¿Qué pasa en el cuerpo?

Las personas a menudo se refieren a los cambios fisiológicos que ocurren cuando experimentan el miedo como la respuesta de lucha o huida. En general, como sugiere su nombre, los cambios preparan al animal para pelear o correr.

La frecuencia respiratoria aumenta, la frecuencia cardíaca sigue su ejemplo, los vasos sanguíneos periféricos (en la piel, por ejemplo) se contraen, los vasos sanguíneos centrales alrededor de los órganos vitales se dilatan para inundarlos con oxígeno y nutrientes, y los músculos se bombean con sangre, listos para reaccionar.

Los músculos, incluidos los de la base de cada cabello, también se vuelven más tensos y causan piloerección, que se denomina coloquialmente la piel de gallina. Cuando el cabello de un humano se pone de punta, no hace mucha diferencia en su apariencia, pero para los animales más hirsutos, los hace parecer más grandes y formidables.

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Metabólicamente, los niveles de glucosa en la espiga sanguínea, proporcionan un almacén de energía disponible si surge la necesidad de acción. Del mismo modo, los niveles de calcio y glóbulos blancos en el torrente sanguíneo ven un aumento.

Activando la respuesta

La respuesta de lucha o huida comienza en la amígdala, que es un haz de neuronas en forma de almendra que forma parte del sistema límbico. Juega un papel importante en el procesamiento de las emociones, incluido el miedo.

La amígdala es capaz de activar la actividad en el hipotálamo, que activa la glándula pituitaria, que es donde el sistema nervioso se encuentra con el sistema endocrino (hormona).

La glándula pituitaria secreta hormona adrenocorticotrópica (ACTH) en la sangre.

En este momento, el sistema nervioso simpático, una división del sistema nervioso responsable de la respuesta de lucha o huida, da un empujón a la glándula suprarrenal, alentándolo a inyectar una dosis de epinefrina en el torrente sanguíneo.

El cuerpo también libera cortisol en respuesta a la ACTH, que provoca el aumento de la presión arterial, el azúcar en la sangre y los glóbulos blancos. El cortisol circulante convierte los ácidos grasos en energía, listos para que los músculos los usen, si es necesario.

Las hormonas de catecolamina, incluidas la epinefrina y la norepinefrina, preparan los músculos para una acción violenta.

Estas hormonas también pueden: aumentar la actividad en el corazón y los pulmones; reduce la actividad en el estómago y los intestinos, lo que explica la sensación de “mariposas” en el estómago; inhibe la producción de lágrimas y salivación, explicando la boca seca que viene con un susto; se dilata las pupilas; se produce visión de túnel y se reduce la audición.

El hipocampo, que es una región del cerebro dedicada al almacenamiento de memoria, ayuda a controlar la respuesta del miedo. Junto con la corteza prefrontal, que forma parte del cerebro involucrado en la toma de decisiones de alto nivel, estos centros evalúan la amenaza.

Nos ayudan a comprender si nuestra respuesta de miedo es real y está justificada, o si hemos reaccionado de forma exagerada.

Si el hipocampo y la corteza prefrontal deciden que la respuesta de miedo es exagerada, pueden volver a marcarla y amortiguar la actividad de la amígdala. Esto explica en parte por qué la gente disfruta viendo películas de miedo; su “cerebro pensante” sensible puede dominar las partes primarias de la respuesta de miedo automatizada del cerebro.

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Entonces, experimentamos la oleada de miedo antes de que nuestros centros cerebrales más razonables lo frenen.

¿Por qué nos congelamos cuando estamos asustados?

La idea de que nuestros cuerpos se preparen para luchar o volar tiene sentido desde el punto de vista de la supervivencia, pero ¿de qué manera sería útil la congelación? Un animal que simplemente está enraizado en el lugar sería un bocadillo fácil para un depredador, podrías pensar.

Cuando están asustados, la mayoría de los animales se congelan por unos momentos antes de decidir qué hacer a continuación. A veces, permanecer inmóvil es el mejor plan; por ejemplo, si usted es un mamífero pequeño o si está bien camuflado, quedarse quieto podría salvar su vida.

Un estudio de 2014 1 identificó la raíz neurológica de la respuesta de congelación. Se genera mediante interferencias entre el gris periacueductal (GPA) y el cerebelo. El GPA recibe diversos tipos de información sensorial sobre amenazas, incluidas las fibras del dolor. El cerebelo también recibe información sensorial, que utiliza para ayudar a coordinar el movimiento.

Los investigadores encontraron un haz de fibras que conectan una región del cerebelo, llamada pirámide, directamente al GPA. Los mensajes que recorren estos caminos hacen que un animal se congele con miedo.

Los autores del estudio esperan que sus hallazgos puedan algún día ayudar a diseñar maneras de tratar a las personas con trastornos de ansiedad y fobias que pueden paralizarse con el miedo.

La cuestión de las fobias

Los médicos profesionales clasifican las fobias como un trastorno de ansiedad. Como se mencionó anteriormente, a menudo son un miedo irracional y hiperactivo a algo que, con mayor frecuencia, no puede causar daño. Se pueden adjuntar a casi cualquier cosa e impactar significativamente la vida de las personas.

No hay una razón dura y rápida por la que se desarrolle una fobia; Ambos genes y el medio ambiente pueden estar involucrados 2.

A veces, el origen puede ser relativamente fácil de entender: alguien que presencie a alguien que se cae de un puente puede desarrollar una fobia a los puentes.

En general, sin embargo, los orígenes de una fobia son difíciles de desentrañar: después de todo, la mayoría de las personas que presencian a alguien que se cae de un puente no desarrollan una fobia de puentes, por lo que hay más que una simple experiencia.

Si bien aún quedan muchas preguntas sin responder, los científicos han descubierto algunos de los eventos neuronales que subyacen a las fobias.

Dada nuestra comprensión de la participación de la amígdala en la respuesta del miedo, no es sorprendente que las fobias estén vinculadas a una mayor actividad en esta región.

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Un estudio 3 también descubrió que había una desconexión entre la amígdala y la corteza prefrontal, lo que normalmente ayuda a un individuo a anular o minimizar la respuesta de miedo.

Aparte del miedo que se siente cuando alguien con una fobia se encuentra con su némesis, estos individuos también están en un estado de excitación mayor; siempre esperan ver su desencadenante, incluso en situaciones donde no es particularmente probable que aparezca.

Algunos investigadores sostienen que esta expectativa vívida y temerosa juega un papel importante en el aumento de la respuesta del miedo cuando se encuentran con su objeto fóbico.

Otro estudio 4 exploró este fenómeno en personas con aracnofobia. Descubrió que si los científicos les decían a estas personas que podrían encontrar una araña, la actividad en sus cerebros difería de los participantes de control sin fobia.

La actividad en la corteza lateral prefrontal lateral, precuneus y la corteza visual fue comparativamente más baja.

Los autores dicen que estas regiones del cerebro son clave para la regulación de las emociones; Nos ayudan a mantenernos sensatos. Una reducción en su actividad sugiere una capacidad reducida para controlar las emociones temerosas.

A menudo, un individuo con una fobia estará bien consciente de que su respuesta al objeto que temen es irracional. La actividad más débil en estas áreas del cerebro ayuda a explicar por qué esto podría ser; las partes del cerebro responsables de mantener la cabeza fría y evaluar la situación están silenciadas, lo que permite que más regiones emocionales jueguen su mano.

Conclusión

La respuesta de miedo nos ha mantenido vivos. Es primordial, y debemos respetarlo. Al mismo tiempo, puede ser desagradable e interferir con el funcionamiento cotidiano de las personas. Sin embargo, paradójicamente, el miedo es también la fuente de una descarga de adrenalina muy agradable.

El miedo inspira a los cineastas, a los diseñadores de montañas rusas, a los psicólogos, a los neurocientíficos ya todos los intermedios. Es una emoción humana fascinante y multifacética.


Referencias
  1. Sustratos neuronales que subyacen a la congelación provocada por el miedo: el enlace periacueductal gris-cerebelar https://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC4027863/
  2. ¿Por qué desarrollamos ciertas fobias irracionales? https://www.scientificamerican.com/article/why-do-we-develop-certain-irrationa/
  3. Desenredar la red del miedo: reactividad de la amígdala y conectividad funcional en la fobia a las arañas y las serpientes https://www.ncbi.nlm.nih.gov/m/pubmed/19321315/
  4. Sistemas cerebrales subyacentes al sesgo de la expectativa de encuentro en la fobia a la araña https://link.springer.com/article/10.3758%2Fs13415-015-0339-6