Una nueva investigación encuentra que nuestra respuesta a factores estresantes incluso menores a diario, como atascarnos en el tráfico o hacer cola durante demasiado tiempo en el supermercado, puede afectar la salud de nuestro cerebro, especialmente en la vejez.

Nuestra respuesta emocional a una situación estresante diaria, como estar atrapado en el tráfico, puede afectar la salud de nuestro cerebro, especialmente en la vejez.
Nuestra respuesta emocional a una situación estresante diaria, como estar atrapado en el tráfico, puede afectar la salud de nuestro cerebro, especialmente en la vejez.

El estrés crónico prolongado puede llevar a una amplia gama de consecuencias adversas para la salud, desde diabetes, enfermedad cardíaca y disfunción sexual, hasta condiciones de salud mental, como depresión, agotamiento, trastorno de estrés postraumático (TEPT) e incluso esquizofrenia.

Acercándose a los efectos que el estrés tiene en el cerebro, estudios recientes han sugerido que los altos niveles de la hormona del estrés cortisol pueden afectar la memoria.

Pero, ¿cómo los factores estresantes diarios afectan el envejecimiento del cerebro?

Una nueva investigación, dirigida por Robert Stawski, profesor asociado en la Facultad de Salud Pública y Ciencias Humanas de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis, sugiere que no son tanto los eventos estresantes en sí mismos, sino nuestras reacciones ante ellos lo que perjudica nuestra salud cerebral.

Específicamente, Stawski y sus colegas examinaron como la respuesta de los adultos mayores a los factores de estrés cotidianos, como los atascos de tráfico, afectan a su salud cognitiva.

Los hallazgos están disponibles en Psychosomatic Medicine, la revista de la Sociedad Americana de Psicosomática.

Estudiar el estrés y la salud cognitiva.

Stawski y sus colegas examinaron a 111 adultos mayores entre 65 y 95 años durante 2,5 años. A lo largo del período de estudio, los investigadores evaluaron la salud cognitiva de los participantes mediante evaluaciones estandarizadas cada 6 meses.

Algunas de estas evaluaciones incluían pedir a los adultos mayores que observaran dos conjuntos de números y luego dijeran si aparecían los mismos números en los dos conjuntos, aunque en un orden diferente.

Estudios previos han sugerido que el rendimiento en estas pruebas es un indicador de la llamada inconsistencia en el tiempo de respuesta, un marcador del deterioro del procesamiento cognitivo y la mala salud cerebral.

Durante el período de 2.5 años, los participantes completaron los ejercicios hasta 30 veces. Los investigadores también pidieron a los participantes que hablaran sobre los factores estresantes a los que habían estado sometidos ese día, así como sobre los factores estresantes que experimentaron sus familiares y otros amigos cercanos.

Los adultos mayores calificaron sus sentimientos durante un momento estresante utilizando una gama de emociones positivas y negativas, así como una escala de intensidad. Finalmente, también completaron una lista de verificación sobre los síntomas físicos.

La respuesta al estrés afecta la salud del cerebro.

En general, el estudio encontró que las personas cuya respuesta a los factores estresantes diarios involucraban más emociones negativas y eran de mayor intensidad tenían mayores inconsistencias en su tiempo de respuesta, lo que sugiere un enfoque mental y una salud cerebral más pobres.

La investigación también reveló diferencias significativas de edad. Por ejemplo, los participantes de mayor edad, que tenían más de 70 años y más de 90, fueron los más afectados. Es decir, su alta reactividad al estrés se correlacionó fuertemente con un peor desempeño cognitivo.

Sin embargo, para aquellos que tenían entre 60 y 70 años, más estrés parecía beneficiar su salud cognitiva. “Para empezar, estos participantes relativamente más jóvenes pueden tener un estilo de vida más activo, un mayor compromiso social y profesional, lo que podría agudizar su funcionamiento mental”, especula Stawski.

El investigador principal del estudio agrega que los adultos mayores deben prestar más atención a su respuesta emocional a los factores estresantes diarios y tratar de reducir su estrés cuando sea posible para preservar su salud cognitiva hasta la vejez.

“No podemos deshacernos completamente de los factores estresantes diarios”, dice Stawski, “[…] pero el hecho de otorgar a las personas las habilidades para resistir los factores estresantes cuando ocurren podría dar dividendos a la salud cognitiva”.

” Estos resultados confirman que las emociones diarias de las personas y cómo responden a sus factores de estrés desempeñan un papel importante en la salud cognitiva. No es el factor estresante el que contribuye al deterioro mental, sino cómo la persona responde que afecta al cerebro”.

Robert Stawski

Los hallazgos son altamente relevantes, agrega Stawski, dado que la población de 80 años y más es el “grupo de edad de más rápido crecimiento en el mundo”. De hecho, un informe publicado por los Institutos Nacionales del Envejecimiento encontraron que los “más viejos y antiguos” del mundo son “el componente de más rápido crecimiento de muchas poblaciones nacionales”.

En este contexto, la salud cerebral y la cognición son particularmente importantes, ya que la prevalencia de la enfermedad de Alzheimer y otras formas de demencia están aumentando a nivel mundial, junto con el envejecimiento de la población.


Referencias

Procesos diarios de estrés como contribuyentes y objetivos para promover la salud cognitiva en la vida posterior https://insights.ovid.com/crossref?an=00006842-900000000-98683


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