Por primera vez, los científicos adiestraron a los perros para que se quedaran quietos dentro de un escáner cerebral para que pudieran investigar cómo el cerebro canino distingue entre palabras nuevas y viejas.

¿Qué pasa en el cerebro de los perros cuando escuchan palabras nuevas?
¿Qué pasa en el cerebro de los perros cuando escuchan palabras nuevas?

Cuando la ciencia se propone explorar la conexión que los humanos tienen con sus perros, los resultados serán fascinantes.

Por ejemplo, un estudio publicado en Consultas de Salus el año pasado encontró que los perros prefieren ignorar el peligro y mirar las caras sonrientes de sus dueños. La oxitocina, la “hormona del amor” que aumenta el apego entre los humanos y entre los humanos y sus mascotas media este efecto.

En una nota similar, otro estudio encontró que hablar con su perro de la misma manera que lo haría con su bebé aumenta el apego y la unión.

Pero, ¿qué sucede dentro del cerebro de tu perro cuando le “hablas con un bebé”? ¿Pueden los perros diferenciar el significado de diferentes palabras, y podrían decir la diferencia si dijera: “¿Quién es un buen plátano ¿Pastel? “en lugar de,” ¿Quién es un buen chico?

En un esfuerzo por dilucidar algunos de estos misterios, los científicos dirigidos por el neurocientífico Gregory S. Berns, del Departamento de Psicología de la Universidad de Emory en Atlanta, GA, se dispusieron a investigar el procesamiento de palabras en el cerebro canino.

Ashley Prichard, candidata doctoral en el Departamento de Psicología de Emory, es la primera autora del artículo , que se publicó en la revista Frontiers in Neuroscience 1.

Estudiando perros dentro de un escáner cerebral

Prichard explica la motivación para el estudio y dice: “Muchos dueños de perros piensan que sus perros saben lo que significan algunas palabras, pero realmente no hay mucha evidencia científica que lo respalde”.

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“Queríamos obtener datos de los propios perros, no solo los informes de los propietarios”, agrega el primer autor.

El autor principal Berns continúa: “Sabemos que los perros tienen la capacidad de procesar al menos algunos aspectos del lenguaje humano, ya que pueden aprender a seguir órdenes verbales”.

“La investigación anterior, sin embargo, sugiere que los perros pueden confiar en muchas otras señales para seguir un comando verbal, como la mirada, los gestos e incluso las expresiones emocionales de sus dueños”, dice el investigador.

Como parte de Dog Project, un esfuerzo neurocientífico fundado por Berns, los investigadores adiestraron a los perros, por primera vez, para que entren y permanezcan quietos dentro de un escáner de imágenes de resonancia magnética funcional (IRMf), sin ser restringidos ni sedados.

Para este estudio, los investigadores enseñaron a 12 perros de diferentes razas 2 dos palabras diferentes y los entrenaron para distinguir entre los juguetes correspondientes que las palabras denotaban.

Al final del período de entrenamiento, que duró meses, los perros demostraron que podían discernir entre los dos objetos al elegir y obtener el derecho cuando el propietario se lo indicaba.

Luego, dentro del escáner fMRI, los perros escucharon tanto las palabras que habían sido entrenados para reconocer como los nuevos pseudowords. Por ejemplo, el propietario diría las palabras “piggy” o “monkey” varias veces y luego mostraría los juguetes correspondientes.

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Luego, el propietario usaría pseudo palabras de control como “bobbu” y “bodmick” y mostraría objetos nuevos y aleatorios, como un sombrero o una muñeca.

Como los perros procesan palabras nuevas.

Al comparar la respuesta neural con las palabras conocidas y la reacción con palabras nuevas, los resultados mostraron una mayor activación bilateral en la corteza parietotemporal del cerebro en respuesta a las pseudo-palabras.

Prichard y sus colegas creen que la corteza parietotemporal puede ser el equivalente canino al giro angular en los seres humanos, un área del cerebro que procesa las diferencias léxicas.

Sin embargo, los investigadores también identificaron “un subconjunto” de perros para los cuales las nuevas pseudo palabras activaron otras áreas del cerebro, como la corteza temporal izquierda y la amígdala, el núcleo caudado izquierdo y el tálamo.

Los científicos explican el significado de los hallazgos. Prichard dice: “Esperábamos ver que los perros discriminan neurológicamente entre las palabras que saben y las que no”.

“Lo que sorprende es que el resultado es opuesto al de la investigación en seres humanos: las personas suelen mostrar una mayor activación neuronal para las palabras conocidas que para las nuevas”.

Primer autor, Ashley Prichard

Los investigadores señalan que los perros de diferentes razas pueden tener diferentes habilidades cognitivas, y que esto podría ser una limitación del estudio. Además, agregar a los autores el mapeo de los circuitos neuronales en perros, en general, es un desafío debido a los tamaños cerebrales variables y niveles de inteligencia potencialmente diferentes.

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“Los perros pueden tener diferentes capacidades y motivaciones para aprender y comprender palabras humanas”, dice Berns, “pero parecen tener una representación neuronal del significado de las palabras que se les enseñó, más allá de una respuesta pavloviana de bajo nivel”.

¿Deberías usar palabras para entrenar a un perro?

Sin embargo, los investigadores señalan que los hallazgos no necesariamente implican que las palabras habladas sean la mejor manera de comunicarse con un perro.

De hecho, otro estudio 3 realizado por Prichard y Berns a principios de este año sugiere que los circuitos cerebrales caninos responsables de procesar la recompensa y facilitar el aprendizaje están conectados y dependen más de la información visual y olfativa que de las señales verbales.

Por lo tanto, “los comandos verbales pueden ser la forma menos eficiente de entrenar perros”, concluyó el estudio anterior.

“Cuando las personas quieren enseñarle un truco a su perro, a menudo usan un comando verbal porque eso es lo que preferimos los humanos”, dice Prichard.

“Desde la perspectiva del perro, sin embargo, un comando visual podría ser más efectivo, ayudando al perro a aprender el truco más rápido”.


Referencias:

  1. Frontiers – La RMRI despierta revela regiones cerebrales para la detección de nuevas palabras en perros https://www.frontiersin.org/articles/10.3389/fnins.2018.00737/full?&utm_source=Email_to_authors_&utm_medium=Email&utm_content=T1_11.5e1_author&utm_campaign=Email_publication&field=&journalName=Frontiers_in_Neuroscience&id=392490
  2. CS Animales – Razas de mascotas https://www.saludconsultas.org/animales/razas
  3. Nature – Aprendizaje neural rápido en perros: un estudio multimodal sensorial con resonancia magnética funcional https://www.nature.com/articles/s41598-018-32990-2